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USA : Hertz, Pionnier de la location de voitures, Fichiers pour la protection contre les faillites

Hertz, qui a commencé avec une flotte d’une douzaine de Ford Model T il y a un siècle et est devenue l’une des plus grandes sociétés de location de voitures au monde, s’est placée sous la protection de la loi sur les faillites vendredi après avoir été victime de sa montagne de dettes.

La pandémie de coronavirus a dévasté Hertz en clouant au sol les voyageurs d’affaires et les touristes, rendant impossible pour l’entreprise de continuer à payer ses prêteurs. La forte baisse des prix des voitures d’occasion a également fait baisser la valeur de son parc automobile.

« Ils se débrouillaient plutôt bien, mais quand vous coupez les revenus et que vous possédez toutes ces voitures et que tout d’un coup elles valent moins, c’est une entreprise très difficile », a déclaré John Healy, analyste et directeur général de Northcoast Research à Cleveland.

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Hertz a déclaré tard vendredi qu’il utiliserait plus d’un milliard de dollars en espèces pour maintenir son entreprise en activité pendant qu’il poursuit la procédure de faillite.

« L’action d’aujourd’hui protégera la valeur de notre entreprise, nous permettra de poursuivre nos activités et de servir nos clients, et nous donnera le temps de mettre en place une nouvelle base financière plus solide pour traverser cette pandémie avec succès et nous mettre en meilleure position pour l’avenir », a déclaré Paul E. Stone, son directeur général, dans un communiqué.

Le dépôt de bilan exclut les opérations en Australie, en Europe et en Nouvelle-Zélande ainsi que les sites des franchisés de la société. Hertz a également déclaré qu’elle avait demandé une aide au gouvernement fédéral, mais que le financement de son industrie « n’était pas devenu disponible ».

Bien qu’elle ait accumulé 17 milliards de dollars de dettes, Hertz, qui possède également les marques Dollar et Thrifty, affichait des ventes saines au début de l’année 2020. Le chiffre d’affaires de l’entreprise a augmenté de 6 % en janvier et février.

Mais la pandémie a porté ce que l’entreprise a décrit comme un coup « rapide, soudain et dramatique ». Les ventes se sont taries en mars, une grande partie du monde ayant commencé à s’abriter chez elle. Les aéroports, où Hertz et son concurrent Avis Budget Group gagnent la plupart de leurs revenus, se sont transformés en villes fantômes.

Fin mars, l’entreprise a commencé à réduire ses dépenses, a vendu certaines de ses voitures, a mis des travailleurs à pied et a combiné des postes avancés à proximité. La direction de Hertz a laissé entendre qu’elle avait une certaine marge de manœuvre, notamment l’accès à un milliard de dollars en espèces.

« Hertz est une entreprise résiliente, avec des marques et des personnes résilientes », a déclaré son directeur général, Kathryn Marinello, dans une déclaration à l’époque.

Mais Mme Marinello a démissionné la semaine dernière, et depuis, Hertz a licencié ou mis à pied 20 000 employés, soit la moitié de ses effectifs. L’entreprise avait également réduit les salaires des cadres supérieurs en mars, mais elle est revenue sur cette décision récemment.

La marche de la société vers la faillite a commencé fin avril, lorsqu’elle a manqué un paiement sur un contrat de location pour une partie de sa flotte, qui comprend environ 667 000 voitures, véhicules utilitaires sport et autres véhicules dans le monde. Elle a persuadé les prêteurs de lui donner jusqu’à vendredi minuit pour établir un plan financier qu’ils pourraient accepter. Mais dans un dossier déposé ce mois-ci, Hertz a reconnu l’énormité de la tâche.

« Si notre entreprise ne se redresse pas rapidement et que nous ne sommes pas en mesure de restructurer avec succès notre endettement substantiel, d’obtenir de nouvelles dérogations ou abstentions ou de lever des capitaux supplémentaires, il y a de sérieux doutes quant à notre capacité à poursuivre notre activité », a déclaré la société.

Hertz avait connu des difficultés dans les années qui ont suivi la crise financière de 2008, mais avait commencé à se redresser récemment. Sous la direction de Mme Marinello, l’entreprise a amélioré ses opérations, réduit ses coûts et diminué sa dette, selon les analystes.

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Hertz avait surestimé le revenu avant impôts de 235 millions de dollars, a déclaré l'année dernière la Securities and Exchange Commission. La société a accepté de payer 16 millions de dollars à l'organisme de régulation pour régler les fraudes et autres charges. Hertz a poursuivi M. Frissora et d'autres anciens cadres supérieurs, cherchant à récupérer au moins 56 millions de dollars en compensation et soutenant qu'ils avaient fait pression sur leurs subordonnés pour atteindre des objectifs financiers, ce qu'ils ont fait par le biais d'une comptabilité trompeuse. L'affaire est toujours en cours.

M. Frissora n'est pas d'accord pour dire qu'il est responsable des erreurs comptables ou des problèmes actuels de la société, a déclaré le porte-parole Stephen Cohen dans un communiqué.

"Pendant son mandat chez Hertz, Mark a présidé à la création de valeur et à des améliorations opérationnelles substantielles", a déclaré M. Cohen, en faisant remarquer que plusieurs directeurs généraux lui ont succédé au cours des six années qui se sont écoulées depuis son départ de Hertz. "Ce sont ces PDG, et non Mark, qui ont défini la stratégie de l'entreprise et supervisé ses opérations, ce qui a conduit à la situation actuelle de l'entreprise".

Toujours en 2014, M. Icahn, l'investisseur militant, a révélé qu'il avait amassé une participation de près de 8,5 % dans la société. Depuis, il a pris le contrôle de trois sièges du conseil d'administration et a augmenté ses participations dans la société, la dernière fois en mars, lorsqu'il a acheté environ 11,5 millions d'actions à 7 ou 8 dollars chacune.

Le dépôt de bilan représente un coup dévastateur pour une institution qui a vu le jour dans les premiers temps de l'industrie automobile américaine.

Hertz a été fondé à Chicago en 1918 lorsqu'un ancien vendeur de Ford Motor, Walter Jacobs, a acheté une douzaine de modèles T et a créé Rent-a-Car, Inc. L'entreprise a connu une croissance rapide et, en cinq ans, elle disposait d'une flotte d'environ 600 véhicules, selon Hertz.

En 1923, Jacobs a vendu la société à John Hertz, le propriétaire de la Chicago Yellow Cab Company, qui l'a rebaptisée. Ensemble, les deux hommes ont développé l'entreprise à l'échelle nationale. En 1932, la société a ouvert son premier centre de location de voitures à l'aéroport Midway de Chicago, selon Hertz. L'année suivante, elle a commencé à proposer des locations à sens unique. En 1955, l'entreprise comptait plus de 1 000 agences dans le monde entier. Aujourd'hui, il y a plus de 12 000 succursales d'entreprises et de franchisés.

Ford a acheté une participation de contrôle dans Hertz en 1987 et l'a vendue à trois sociétés de capital-investissement - Clayton Dubilier & Rice, le groupe Carlyle et Merrill Lynch Global Private Equity - en 2005. Un an plus tard, les sociétés de capital-investissement ont introduit Hertz en bourse dans le cadre d'une première offre publique.

L'avenir de l'entreprise est incertain, bien que la plupart des analystes soient optimistes quant à sa capacité à sortir de la faillite après avoir restructuré sa dette.

"Je ne pense pas que Hertz va partir", a déclaré Mme Snyder. "Quand vous pensez à la location de voiture, vous pensez à Hertz. C'est une marque emblématique."

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