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La Chine renonce à son objectif de croissance pour l’année à venir, car le coronavirus perturbe l’économie

BEIJING – Les principaux dirigeants chinois ont fait vendredi une démonstration de force pour faire face à la défiance à Hong Kong et aux dommages économiques provoqués par l’épidémie de coronavirus, tout en reconnaissant que ces deux événements avaient porté un coup au programme du parti communiste au pouvoir.

En ce qui concerne Hong Kong, les dirigeants ont adopté une ligne dure lors de la réunion annuelle du corps législatif chinois, dévoilant un plan visant à imposer de nouvelles lois de sécurité radicales qui placeraient le territoire plus fermement sous la coupe de Pékin et réprimeraient les protestations antigouvernementales. Mais cette décision risque de provoquer davantage de troubles et d’indignation dans le territoire semi-autonome ainsi que des critiques de l’étranger.

En ce qui concerne l’économie, le Premier ministre, s’adressant à l’ouverture de l’Assemblée populaire nationale, a déclaré que le gouvernement avait remporté une « victoire décisive » contre l’épidémie de coronavirus et que le pays avait fait preuve d’une grande résilience. Mais en rupture avec la tradition, la Chine a renoncé à fixer un objectif de croissance annuelle pour 2020, reconnaissant les difficultés à relancer son économie en pleine pandémie.

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En relevant les défis à venir, les dirigeants chinois ont fait savoir au monde entier que le parti sortait des deux crises avec confiance et une plus grande détermination à défendre son autorité.

Le congrès est normalement un rassemblement annuel symbolique de l’élite politique du pays. Cette année, le symbolisme est plus important que d’habitude. Xi Jinping, le plus haut dirigeant de la Chine, a cherché à projeter la force alors que le gouvernement tente de relancer l’économie, de redémarrer les écoles et les entreprises et de revendiquer le mérite d’avoir largement mis fin à l’épidémie qui s’est propagée à partir de Wuhan en Chine centrale.

Le Premier ministre Li Keqiang, qui est le deuxième dans la hiérarchie du Parti communiste derrière M. Xi, a prononcé son discours devant près de 3 000 délégués du congrès qui portaient des masques alors qu’ils étaient assis en rangs serrés dans la Grande salle du peuple. Il s’est engagé à contribuer à atténuer l’impact du ralentissement de l’économie en se fixant des objectifs pour limiter l’inflation et le chômage.

« À l’heure actuelle et pour un certain temps encore, la Chine va devoir relever des défis comme jamais auparavant », a-t-il déclaré. « Cependant, nous disposons d’atouts politiques et institutionnels uniques, d’une base économique solide, d’un énorme potentiel de marché et de centaines de millions de personnes intelligentes et travailleuses ».

« Les horizons du développement de la Chine sont pleins de promesses », a déclaré M. Li.

Le congrès a également exposé le plan du parti, révélé dans une démarche surprise jeudi soir, pour de nouvelles lois à Hong Kong afin de prévenir et de punir la sécession, la subversion et l’infiltration étrangère qu’il a accusées d’alimenter les troubles dans la ville. La législation permettrait également aux agences de sécurité redoutées du continent d’établir leurs opérations publiquement à Hong Kong pour la première fois, au lieu d’opérer à une échelle limitée dans le secret.

Dans un discours détaillant le plan, Wang Chen, membre du Politburo et premier vice-président du congrès, a pointé du doigt les manifestants de Hong Kong qui ont défiguré le drapeau national et encerclé les bureaux de Pékin dans la ville comme une menace pour la souveraineté de la Chine. Il a également cité les soupçons de longue date de Pékin selon lesquels des gouvernements étrangers auraient incité les récentes protestations à Hong Kong, même si les preuves à l’appui sont limitées.

« Des mesures légales et énergiques doivent être prises pour prévenir, arrêter et punir de telles activités », a déclaré M. Wang, alors que les délégués présents dans la salle se sont mis à applaudir.

Les plans de sécurité de Pékin ont immédiatement suscité l’alarme, y compris à la bourse de Hong Kong, qui a chuté de plus de 5 % vendredi.

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Le crédit…Carlos Garcia Rawlins/Reuters

Le congrès annuel, qui se réunit habituellement début mars pendant environ deux semaines, avait été retardé et ramené à une semaine cette année en raison de la crise du coronavirus.

Cette semaine, l’épidémie de coronavirus a infecté plus de 89 000 personnes en Chine, dont plus de 4 600 sont mortes du virus. Les délégués ont ouvert la session en observant exactement 60 secondes de silence pour les victimes de l’épidémie.

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M. Li a plutôt annoncé une série de petites mesures qui seront probablement populaires mais dont le coût sera modeste. Il a déclaré que le gouvernement réduirait cette année de 15 % le coût de l'accès à l'internet à haut débit. Et il a ajouté que le gouvernement augmenterait ses subventions pour l'assurance médicale de base de certains résidents - mais seulement d'un peu plus de 4 dollars par an et par personne.

M. Li a souligné que malgré le ralentissement économique, il n'y aurait pas de recul pour éradiquer la pauvreté rurale d'ici la fin de l'année, un objectif dont M. Xi a fait un pilier de son image d'homme du peuple.

Les dépenses militaires vont également continuer à augmenter, les documents budgétaires publiés par M. Li indiquant qu'elles augmenteront de 6,6 % cette année alors même que les dépenses globales du gouvernement central devraient diminuer de 0,2 %.

M. Li a cherché à rassurer les investisseurs nationaux et étrangers sur le fait que la Chine reste déterminée à s'éloigner de la planification centrale pour se tourner davantage vers les marchés. Il n'a pas abordé les tendances récentes qui ont montré le contraire, telles que le changement brusque du système bancaire contrôlé par l'État, qui accorde davantage de prêts aux entreprises publiques qu'aux entreprises privées.

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Le crédit...Carlos Garcia Rawlins/Reuters

Il a réaffirmé l'engagement de la Chine dans la phase 1 de l'accord commercial avec les États-Unis. L'accord a permis aux États-Unis de maintenir un large éventail de droits de douane sur les produits chinois, tandis que la Chine recommence à acheter beaucoup de porc américain et d'autres produits agricoles. En raison de la pandémie, la Chine a pris beaucoup de retard sur les objectifs de cet accord en matière d'importation de produits manufacturés et d'énergie américains.

M. Li n'a pas parlé directement des tensions avec l'administration Trump, qui a accusé Pékin de retards et de dissimulations qui ont permis à l'épidémie de se transformer en pandémie. La Chine a maintenu qu'elle avait agi rapidement et de manière transparente et M. Li a indiqué que la Chine continuerait à se présenter comme un partenaire responsable dans la crise sanitaire mondiale.

En même temps, il a inclus un rare aveu que la Chine avait fait des erreurs dans la gestion de la pandémie.

"De nombreux maillons faibles ont été exposés dans la gestion des urgences de santé publique", a-t-il déclaré, "et les gens ont exprimé leurs points de vue et leurs suggestions, qui méritent notre attention".

Wang Yiwei, Amber Wang, Liu Yi et Claire Fu ont contribué à la recherche.

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