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USA : La Maison Blanche s’inquiète des perspectives de Kelly Loeffler au Sénat en Géorgie

Les conseillers du président Trump sont de plus en plus préoccupés par la campagne du sénateur Kelly Loeffler en Géorgie, un État nouvellement compétitif où les propres sondages du président se sont resserrés contre l’ancien vice-président Joseph R. Biden Jr, selon les personnes informées des discussions.

Mme Loeffler, une cadre des services financiers sans expérience préalable du gouvernement, a été nommée à ce poste en décembre 2019 après que le républicain de longue date, Johnny Isakson, ait annoncé qu’il prendrait sa retraite pour des raisons de santé. Elle se présente à une élection spéciale pour le siège cet automne, face à près de deux douzaines de candidats dans une course embrouillée, dont deux démocrates bien financés.

Un adversaire en particulier – le représentant Doug Collins, un allié républicain de M. Trump – a gagné en force sur le terrain.

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Son ascension s’explique par le fait que Mme Loeffler est confrontée à des questions sur des transactions boursières qu’elle a effectuées peu après avoir été informée de la menace du coronavirus – elle a nié tout méfait – et que M. Trump, dans deux récents sondages républicains, s’est retrouvé dans une impasse statistique avec M. Biden dans un État que le président a gagné en 2016.

Comme le terrain est très encombré, les responsables géorgiens s’attendent à ce qu’aucun candidat n’obtienne la majorité, ce qui oblige à un second tour. Et l’équipe du président prévoit de rester en dehors de la course jusqu’à l’approche du second tour, ce qui ne serait pas avant janvier 2021, selon les personnes informées des discussions. Cette décision a été prise malgré la préférence générale du leader de la majorité au Sénat, Mitch McConnell, pour que le parti soutienne les candidats sortants, et malgré le fait que le bras de campagne du Sénat républicain dépense de l’argent pour soutenir Mme Loeffler.

Le siège de Mme Loeffler fait partie de la poignée de sièges dont les républicains se soucient de plus en plus. Les autres sont occupés par le sénateur Cory Gardner du Colorado et la sénatrice Martha McSally de l’Arizona.

Le siège de Mme McSally en particulier inquiète les conseillers de M. Trump. Le président a demandé à plusieurs reprises si sa candidature nuisait à ses propres perspectives dans un État devenu plus compétitif, ont déclaré des personnes connaissant bien les discussions.

En Géorgie, M. Trump a personnellement poussé le gouverneur de l’État, Brian Kemp, l’automne dernier, à choisir M. Collins pour occuper le siège vacant au Sénat que Mme Loeffler occupe actuellement. Mais le gouverneur voulait nommer quelqu’un qui, selon lui, pourrait élargir l’attrait du parti dans la banlieue d’Atlanta, où les républicains ont perdu leur soutien ces dernières années. L’immense richesse de Mme Loeffler a constitué un attrait supplémentaire ; elle s’est engagée à injecter 20 millions de dollars ou plus de sa propre fortune dans la course.

M. Trump est resté en colère contre M. Kemp pour la sélection, et cela a coloré leurs interactions depuis – une dynamique évidente lorsque le président a réprimandé M. Kemp pour avoir réouvert l’État trop rapidement après avoir encouragé tous les gouverneurs à le faire.

Mme Loeffler, qui compte parmi ses partisans l’ancien chef de cabinet du vice-président Mike Pence, Nick Ayers, a été invitée à rejoindre M. Pence et le sénateur principal de Géorgie, David Perdue, dans l’avion du vice-président pour une visite de l’État vendredi. C’était l’un des quelques voyages que M. Pence a effectués alors que la Maison Blanche fait pression pour que les États assouplissent les mesures de distanciation sociale mises en place pour contrôler la propagation du virus.

Selon des proches de M. Meadows, Mme Loeffler a été invitée par le chef de cabinet de la Maison Blanche, Mark Meadows, à se joindre au vice-président lors de ce voyage. Certains des anciens collaborateurs de M. Meadows travaillent maintenant pour le sénateur.

En réponse, les assistants de M. Pence ont demandé à M. Collins, l’un des rivaux de Mme Loeffler, de se joindre à la fête de bienvenue lors de l’atterrissage de l’avion, afin d’éviter de donner l’impression qu’ils prenaient parti dans la course primaire, selon les responsables informés du voyage. Ils ont également raccompagné M. Collins à l’aéroport dans la voiture de M. Pence à la fin du voyage.

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Le crédit…Ben Gray/Atlanta Journal-Constitution, via Associated Press

Les questions sur les opérations boursières de Mme Loeffler, auxquelles elle a répondu à plusieurs reprises, l’ont harcelée pendant la journée. S’exprimant devant une Maison de la Gaufre, Mme Loeffler, portant un masque facial, s’est défendue une fois de plus.

« Je suis en égalité statistique pour la première fois », a-t-elle déclaré. « Les Géorgiens voient ce que je fais, c’est une attaque politique qui ne repose sur aucun fait. Nous menons une campagne très forte. J’ai des opérations de base dans les 159 comtés. Je suis très fière de mon parcours au Sénat ».

Une grande partie du bref mandat de Mme Loeffler à Washington a été marquée par des questions sur les millions de dollars de ventes d’actions qu’elle a réalisées peu après avoir assisté à une réunion d’information pour les sénateurs avec les hauts responsables de la santé du gouvernement fin janvier.

La Securities and Exchange Commission et le ministère de la Justice ont enquêté sur ces ventes, signalées par Mme Loeffler et son mari, le financier Jeffrey Sprecher, dans les semaines précédant la pandémie de coronavirus qui a secoué les marchés financiers, ainsi que sur des transactions similaires effectuées par d’autres sénateurs.

Mme Loeffler a déclaré que les décisions d’investissement pour sa vaste fortune sont prises par des conseillers extérieurs à son insu, et elle maintient qu’elle n’a pris aucune mesure sur la base du briefing de janvier. Mais pendant des semaines, elle s’est efforcée de détourner l’attention de ses finances.

Comme Mme Loeffler n’avait pas beaucoup de visibilité avant sa nomination au Sénat, de nombreux électeurs lui ont posé des questions sur d’éventuels délits d’initiés.

Certains républicains pensent que le moyen le plus simple pour Mme Loeffler de faire tourner sa campagne serait que M. Trump la soutienne.

« La plupart de ces problèmes pourraient être résolus ou du moins éludés si le président Trump était à bord », a déclaré Liam Donovan, un stratège républicain.

Mais M. Donovan a reconnu que Mme Loeffler était dans une sorte d’étau.

Toute la logique du choix de Kelly était basée sur le fait que « nous perdons la banlieue, donc vous choisissez une mère Buckhead pour regagner les mères Buckhead », a-t-il dit, faisant allusion à l’enclave de Tony Atlanta. « Mais ce n’est tenable que si vous n’avez pas à dilapider votre potentiel en dépassant Doug Collins pour les pères de Fox News. »

Les partisans de Mme Loeffler à Washington veulent que M. Trump comprenne ce qu’il risquerait en abandonnant la riche Mme Loeffler : son mari, un haut fonctionnaire républicain du Sénat, a noté vendredi, vient de faire un don d’un million de dollars au « super PAC » de M. Trump le mois dernier, et le couple a consacré des dizaines de milliers de dollars supplémentaires aux principales courses au Sénat.

Les partisans de Mme Loeffler sont frustrés car ils pensent que l’impatience du président à son égard provient principalement de sa frustration à l’égard de M. Kemp, qui n’a pas coordonné avec la Maison Blanche ou M. McConnell le processus de remplissage du siège vide.

De plus, ils pensent que ses difficultés politiques proviennent du fait qu’elle a été mise dans le même sac que le sénateur Richard Burr de Caroline du Nord, qui est également sous surveillance pour ses investissements et dont le téléphone a été saisi par des agents fédéraux. Contrairement à Mme Loeffler, cependant, M. Burr n’a pas nié avoir vendu ses actions lui-même et par souci de l’impact de Covid-19.

Les inquiétudes concernant la course à la présidence de la Géorgie viennent du fait que de multiples enquêtes indiquent que la campagne présidentielle y sera également compétitive. En 2016, M. Trump n’a fait gagner que cinq points à la Géorgie, et l’État n’a pas été chaudement disputé.

Les fonctionnaires du G.O.P. qui ont parlé aux conseillers politiques de M. Trump disent que la Maison Blanche est de plus en plus préoccupée par l’état, et qu’ils y ont observé avec inquiétude les chiffres des inscriptions sur les listes électorales.

Le défi du président en Géorgie reflète sa faiblesse générale parmi les électeurs des banlieues. Même s’il a gagné l’État il y a quatre ans, il a perdu le comté de Cobb, en dehors d’Atlanta, qui avait été pendant des décennies un rempart républicain fiable.

C’est ce qui mystifie certains des partisans de Mme Loeffler : Le raisonnement privé de M. Kemp pour la nomination de Mme Loeffler en premier lieu était qu’il espérait qu’elle pourrait ralentir l’accélération de l’éloignement des femmes des banlieues du Parti républicain.

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