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USA : La répression de la Chine à Hong Kong pourrait mettre un terme à la situation

WASHINGTON – Le projet de la Chine d’imposer de nouvelles puissances sécuritaires de grande envergure sur Hong Kong pourrait infliger encore plus de dommages aux relations déjà tendues entre Washington et Pékin, et forcer le président Trump à prendre des décisions inconfortables quant au maintien ou non des liens d’amitié qu’il a lui-même décrits avec le président chinois, Xi Jinping.

La proposition annoncée jeudi à Pékin a provoqué l’indignation du Congrès, où le soutien bipartite s’est rapidement développé en faveur de nouvelles sanctions contre les fonctionnaires et les entités chinoises que M. Trump – qui a montré un intérêt limité pour la situation de Hong Kong et un désir constant de respecter les termes d’un accord commercial avec Pékin – pourrait ne pas accueillir favorablement.

Donner au gouvernement de nouveaux pouvoirs étendus pour sévir contre les militants pro-démocratie pourrait effectivement mettre fin à l’indépendance limitée de Hong Kong et écraser un mouvement de protestation qui s’agite depuis près d’un an contre le parti communiste autoritaire de Chine.

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Cette décision de Pékin déchirerait le vernis restant du principe « un pays, deux systèmes ». Elle précipiterait une crise dans les relations entre les États-Unis et la Chine », a déclaré Evan Medeiros, directeur principal pour l’Asie au Conseil national de sécurité sous le président Barack Obama et professeur à l’université de Georgetown.

« Les voix nationalistes aux États-Unis et en Chine seraient de la partie ; 2020 commence à ressembler de plus en plus à 1948, lorsque les premières crises de la guerre froide ont éclaté à Berlin », a déclaré M. Medeiros, qui a prédit que les États-Unis et la Chine s’imposeraient probablement des sanctions ou d’autres punitions l’un à l’autre.

Le gouvernement chinois, qui a annoncé cette mesure, devrait la mettre en place par décret lors de l’Assemblée nationale populaire, qui débute vendredi. La réaction de M. Trump n’est pas claire.

Quittant la Maison Blanche pour un voyage dans le Michigan jeudi, il a déclaré aux journalistes qu’il ne savait pas « de quoi il s’agissait », mais a ajouté : « Si cela se produit, nous aborderons cette question avec beaucoup de fermeté ».

La Maison Blanche n’avait par ailleurs aucun commentaire à faire.

Lorsque des manifestations de masse contre Pékin ont eu lieu à Hong Kong l’été dernier, M. Trump – qui s’est montré peu intéressé par les questions de démocratie et de droits de l’homme en général – a eu une réaction mitigée malgré les pressions bipartites pour montrer un plus grand soutien à un mouvement de protestation avec une sympathie ouverte pour les États-Unis.

Et même s’il s’en est pris au gouvernement chinois pour sa gestion de l’épidémie hivernale de coronavirus à Wuhan, contribuant à provoquer le plus fort ralentissement des relations avec Pékin depuis des décennies, M. Trump a pris soin de ne pas insulter ou offenser M. Xi. En raison du bilan économique de la pandémie, la Chine n’a pas encore répondu aux demandes d’achat définies dans un accord commercial conclu en janvier entre les deux nations. M. Trump et ses conseillers économiques aimeraient que cet accord soit respecté pour faciliter ses perspectives de réélection.

Mais ces derniers mois, la campagne de M. Trump s’est de plus en plus concentrée sur son message selon lequel la Chine représente une menace infâme pour les intérêts économiques et sécuritaires américains, tout en présentant l’adversaire démocrate de M. Trump, l’ancien vice-président Joseph R. Biden Jr, comme trop conciliant envers Pékin. M. Trump a à plusieurs reprises brouillé ce message par son ton déférent envers M. Xi.

« Tout effort visant à imposer une législation de sécurité nationale qui ne reflète pas la volonté du peuple de Hong Kong serait hautement déstabilisant et serait fortement condamné par les États-Unis et la communauté internationale », a déclaré jeudi Morgan Ortagus, porte-parole du département d’État, dans un communiqué.

« Nous demandons instamment à Pékin d’honorer ses engagements et obligations dans la déclaration conjointe sino-britannique – notamment que Hong Kong « jouira d’un degré élevé d’autonomie » et que la population de Hong Kong jouira des droits de l’homme et des libertés fondamentales – qui sont essentiels pour préserver le statut spécial de Hong Kong dans les affaires internationales et, conformément au droit américain, le traitement actuel de Hong Kong par les États-Unis », a-t-elle déclaré.

Le secrétaire d’État Mike Pompeo a déclaré que le département d’État n’a pas encore remis au Congrès un rapport obligatoire examinant le statut autonome de Hong Kong afin d’évaluer les actions continues de Pékin avant de parvenir à une conclusion. Le département pourrait recommander que les États-Unis n’accordent plus à Hong Kong un traitement préférentiel en tant que territoire autonome sous la tutelle de la Chine.

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Mais l'apparition du coronavirus de Wuhan, et les premiers efforts du gouvernement chinois pour le dissimuler, ont mis en colère M. Trump, qui a vu sa réélection compromise. Ces dernières semaines, le camp des faucons a insisté sur la sinistre théorie, sans aucune preuve, selon laquelle le virus s'est échappé d'un laboratoire chinois.

Mercredi, le Conseil national de sécurité a publié un document stratégique de la Maison Blanche détaillant une approche américaine "compétitive" conçue en partie pour "obliger Pékin à cesser ou à réduire les actions nuisibles aux intérêts vitaux et nationaux des États-Unis et de nos alliés et partenaires".

Le même jour, l'administration Trump a mis Pékin en colère en approuvant la vente de torpilles à Taiwan pour un montant de 180 millions de dollars, que la Chine continentale rejette de facto, mais que l'administration Trump soutient fermement.

M. Trump n'a donné aucune indication jeudi sur la manière dont il va réagir à l'effort du Congrès pour imposer des sanctions.

Après l'adoption de la loi par le Congrès à l'automne dernier, M. Trump n'a pas voulu s'engager à signer la mesure. Mais il l'a finalement fait la veille de Thanksgiving, s'assurant ainsi d'une publicité minimale.

Cette fois, ses alliés conservateurs sont plus catégoriques que jamais pour que M. Trump ne regarde pas ailleurs. "Je pense que cela doit absolument être une ligne dans le sable", a déclaré Stephen K. Bannon, un ancien stratège de Trump à la Maison Blanche qui consacre maintenant une grande partie de son temps à rallier les conservateurs pour combattre le leadership communiste de la Chine.

Quoi qu'il en soit, les experts ont déclaré que la décision de Pékin aggraverait inévitablement une relation que beaucoup croient déjà être devenue une sorte de nouvelle guerre froide.

"Pékin semble avoir fait le calcul qu'il n'y a pas de prix financier qu'il ne paiera pas afin d'éliminer la vue de millions de Chinois qui réclament la démocratie au quotidien", a déclaré Elizabeth Economy, directrice des études sur l'Asie au Council on Foreign Relations.

"La Maison Blanche Trump, malheureusement, a peu de poids et encore moins d'influence sur l'administration Xi à ce stade", a-t-elle ajouté. "Les relations entre les États-Unis et la Chine sont essentiellement en chute libre".

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