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USA : Ces laboratoires se sont empressés de procéder à des tests de détection du coronavirus. Ils avaient peu de preneurs.

En mars, lorsqu’une ordonnance de séjour à domicile a pratiquement entraîné la fermeture des laboratoires de la pionnière de l’édition génétique Jennifer Doudna, son équipe de l’université de Californie à Berkeley a tout abandonné et a commencé à tester le coronavirus.

Ils s’attendaient à ce que leur institut soit inondé d’échantillons puisqu’il offrait le service gratuitement, avec le soutien de philanthropes. Mais il y avait peu de preneurs.

Au lieu de cela, les scientifiques ont appris que de nombreux hôpitaux et cabinets médicaux locaux continuaient à envoyer des échantillons à des sociétés de laboratoire nationales – comme LabCorp et Quest Diagnostics – même si, au début, les patients devaient attendre une semaine ou plus pour obtenir des résultats. Les obstacles bureaucratiques liés au passage rapide à un nouveau laboratoire étaient tout simplement trop élevés.

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« Je suis toujours étonné, par exemple, de voir qu’il n’existe pas de moyen plus systématique de répondre à un besoin central », a déclaré Fyodor Urnov, le scientifique qui a supervisé la transformation de l’Institut de génomique innovante en laboratoire clinique.

L’incapacité des États-Unis à fournir des tests de diagnostic à grande échelle, largement considérée comme un échec majeur dans les efforts du pays pour contenir le virus, est due au déploiement bâclé des Centres de contrôle et de prévention des maladies, à la réponse tardive de la Food and Drug Administration et à la pénurie de tampons et de masques.

Pourtant, un obstacle majeur au dépistage a été largement négligé : le système de santé américain, fragmenté et mal organisé, qui a rendu difficile pour les hôpitaux et autres prestataires de soins médicaux de surmonter rapidement les obstacles au dépistage.

Malgré les appels lancés depuis plus d’une décennie en faveur de la création d’un système national de laboratoires qui pourrait superviser la réponse aux tests en cas de crise de santé publique, il y a en fait peu de coordination entre les laboratoires de santé publics et privés, a déclaré Scott Becker, le directeur général de l’Association des laboratoires de santé publique, une association de laboratoires des gouvernements des États et des collectivités locales. Les efforts déployés pour en créer un il y a dix ans se sont évanouis au fil du temps par manque de financement, a-t-il ajouté.

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Le crédit…Pedro Cota

« Nous n’avons pas de plan stratégique national pour les laboratoires », a déclaré M. Becker. « Toutes ces choses doivent être réunies en cas d’urgence. »

Ces derniers jours, le président Trump a délivré un message mitigé sur le dépistage, déclarant le 11 mai qu’en accélérant, « nous avons rencontré le moment et nous avons gagné », tandis que quelques jours plus tard, il a laissé entendre que le dépistage était « surestimé » et que le nombre élevé de cas aux États-Unis pouvait être attribué à une plus grande prévalence du dépistage.

La situation en matière de tests s’améliore lentement. Les États-Unis effectuent plus de 300 000 tests par jour, soit le double du mois dernier, selon le Covid Tracking Project. Un nouveau test de grande capacité, réalisé par la société de fabrication Hologic, est actuellement envoyé à des laboratoires dans tout le pays, ce qui pourrait doubler la capacité de test dans de nombreux cas. Certains États, comme la Californie, le Rhode Island et le Minnesota, ont entrepris des tests à grande échelle sur les habitants. Et le gouvernement fédéral commence à distribuer 11 milliards de dollars pour soutenir les efforts des États en matière de tests, ce qui a été autorisé par le Congrès en avril.

Lorsque l’Institut de Berkeley n’a pas reçu le nombre de tests prévu, il s’est mis à travailler avec la ville de Berkeley et d’autres groupes locaux pour effectuer le type de tests généraux – sur les travailleurs de première ligne et d’autres groupes à risque – que de nombreux experts en santé publique estiment nécessaires pour rouvrir la société en toute sécurité.

Et des entreprises comme LabCorp et Quest, qui ont été inondées de commandes lorsque la pandémie a atteint des sommets dans les zones chaudes, ont depuis lors résorbé leur retard. Elles ont également déclaré qu’elles pourraient effectuer davantage de tests, un décalage dont les causes sont complexes, notamment le sentiment dépassé des médecins et des membres du public que la disponibilité des tests reste rare.

Pourtant, le niveau des tests aux États-Unis est inférieur d’un ordre de grandeur à ce que de nombreux épidémiologistes disent qu’il devrait être. Le pays devrait effectuer au moins 900 000 tests par jour – et jusqu’à 20 millions – pour donner une image précise de l’épidémie, disent-ils. Le besoin de tests approfondis est d’autant plus important que de nombreux gouverneurs ont rouvert leur État avant que l’épidémie n’atteigne son point culminant.

La plupart des tests ne sont pas effectués par les autorités de santé publique – dont les laboratoires ont été chroniquement sous-financés – mais par les laboratoires des hôpitaux et les grandes sociétés de tests à but lucratif.

Certains des plus grands acteurs du secteur, dont LabCorp et Quest, ont consolidé leur influence pendant des années, en rachetant des concurrents plus petits et en négociant des accords exclusifs avec des assureurs et de grands systèmes de santé.

Dans de nombreux hôpitaux et cabinets médicaux, les commandes passées auprès de grandes sociétés de tests sont intégrées dans les dossiers médicaux électroniques, ce qui rend la demande de résultats de tests à une grande société presque aussi transparente que l’achat de chaussures chez Amazon.

Par conséquent, il est beaucoup plus difficile pour des laboratoires comme celui de Berkeley de se joindre à l’effort national visant à intensifier les tests.

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Le crédit…Ryan Christopher Jones pour le New York Times

Des représentants d’autres laboratoires, notamment de l’université de Californie à San Diego et de l’entreprise à but lucratif Eurofins Clinical Diagnostics, ont déclaré avoir été surpris lorsqu’ils ont répondu à l’appel à l’intensification des tests en mars, mais n’ont pas reçu autant d’échantillons qu’ils auraient pu le faire, alors même que les experts en santé publique se plaignaient que le pays n’effectuait pas suffisamment de tests.

« On parle beaucoup de faire plus de tests », a déclaré Ryan Thomas, copropriétaire du Centennial State Laboratory dans le Colorado, qui a quadruplé son personnel en mars et acheté des machines de test supplémentaires, mais n’a pas reçu autant de tests qu’il n’en a la capacité de traiter. « Nous sommes ici, et nous sommes là pour vous aider ».

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Perturbé par ce faible volume, l'exécutif, Dean Tassone, vice-président d'Eurofin pour les services payeurs, a déclaré avoir écrit à une foule de fonctionnaires de l'État et du gouvernement fédéral, y compris des représentants du groupe de travail de la Maison Blanche sur le coronavirus. Il a déclaré qu'il trouvait "bizarre" que tant de gouverneurs aient parlé d'un manque de tests disponibles.

"La capacité est là, mais elle n'est tout simplement pas utilisée", a-t-il déclaré. "Il y a ce dysfonctionnement économique qui se produit." Quelques semaines après que l'entreprise ait contacté les autorités new-yorkaises, le bureau du gouverneur Andrew Cuomo a contacté Eurofins vendredi dernier pour l'aider à réaliser des tests, a indiqué l'entreprise. Ses laboratoires fourniront désormais des tests pour les maisons de retraite dans cinq des comtés de l'Etat.

LabCorp et Quest, ainsi que d'autres grands acteurs comme BioReference Laboratories et Sonic Healthcare, se sont affrontés pendant des années pour gagner la fidélité des médecins et des hôpitaux, et pour rendre la commande d'un test aussi simple que possible. Les grands systèmes de santé, qui disposent souvent de leurs propres laboratoires, se sont également lancés dans la course, en exigeant des médecins des cabinets qu'ils ont achetés qu'ils utilisent des laboratoires internes.

"Ils essaient tous de rendre les commandes aussi faciles et sans papier que possible", a déclaré Jondavid Klipp, l'éditeur de Laboratory Economics, une publication spécialisée dans l'industrie.

Les plus grandes sociétés de laboratoires ont également racheté des concurrents plus petits et négocié des accords d'exclusivité avec de grands assureurs comme UnitedHealth et Aetna, qui font partie de CVS Health.

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Le crédit...Rachel Woolf pour le New York Times

Même si la législation fédérale a exigé que les tests de dépistage du coronavirus soient couverts, sans frais pour les consommateurs, M. Thomas du laboratoire Centennial a déclaré que les médecins qui commandent des tests de dépistage du coronavirus envoient aussi souvent des tests pour d'autres virus, comme la grippe, en même temps. De nombreux assureurs exigent que ces tests soient effectués par des laboratoires en réseau comme LabCorp ou Quest.

Adam H. Schechter, le directeur général de LabCorp, a déclaré dans une interview que les hôpitaux et les médecins ont choisi sa société parce que "nous sommes un partenaire de confiance et nous sommes présents dans ce pays depuis plus de 50 ans maintenant. Nous avons beaucoup de relations de longue date".

Les grandes entreprises disent accepter le débordement de certains laboratoires de santé publique. Et une porte-parole de Quest affirme que la société travaille sur un plan visant à envoyer des échantillons à des laboratoires indépendants plus petits qui pourraient effectuer des tests supplémentaires.

Beaucoup de petits laboratoires ont depuis abandonné leurs efforts pour effectuer des tests pour les hôpitaux et les cabinets médicaux. Ils se concentrent plutôt sur des tests à grande échelle sur des groupes de personnes à haut risque, comme les travailleurs de la santé et les résidents des maisons de retraite, afin d'aider les responsables à déterminer quand il sera sûr de permettre aux résidents de retrouver un semblant de normalité.

Le Dr Bob Kocher, un partenaire de la société de capital-risque Venrock qui fait partie du groupe de travail sur les essais en Californie, a déclaré que l'État est en contact avec les laboratoires de Berkeley et de San Diego. Bien que le niveau des tests effectués jusqu'à présent représente un peu plus de la moitié de la capacité des laboratoires de l'État, il s'attend à ce que cela change à mesure que l'État rouvrira et que davantage de personnes devront être testées. "Je pense que la capacité excédentaire actuelle est éthérée et sur le point d'être épuisée", a-t-il déclaré.

Le laboratoire Centennial, dans le Colorado, teste les résidents des maisons de retraite et les employés des entreprises qui prévoient de rouvrir leurs bureaux. Mais M. Thomas a déclaré qu'ils pourraient faire beaucoup plus.

"Nous avons des membres du personnel qui sont prêts à travailler la nuit, au cimetière", a-t-il déclaré. "Nous sommes ici, et nous avons la capacité, et nous sommes disponibles pour faire les tests".

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