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USA : Les pouvoirs des témoins experts de Tara Reade sont remis en question, tout comme les verdicts

Les avocats de la défense en Californie examinent des affaires pénales dans lesquelles Tara Reade, l’ancienne assistante du Sénat qui a accusé Joseph R. Biden Jr. d’agression sexuelle, a servi de témoin expert sur la violence domestique, craignant qu’elle n’ait déformé ses diplômes au tribunal.

Alors connue sous le nom d’Alexandra McCabe, Mme Reade a témoigné en tant que témoin du gouvernement devant les tribunaux du comté de Monterey pendant près d’une décennie, se décrivant comme une experte de la dynamique de la violence domestique qui avait conseillé des centaines de victimes.

Mais les avocats qui l’ont affrontée au tribunal ont commencé à s’interroger sur la légitimité de son témoignage et des verdicts qui ont suivi, après que des informations aient été diffusées cette semaine selon lesquelles l’université d’Antioche avait contesté sa prétention à obtenir une licence de son campus de Seattle.

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Le bureau des avocats commis d’office du comté de Monterey a commencé à examiner les affaires impliquant Mme Reade et à dresser une liste des clients qui pourraient avoir été affectés par son témoignage, selon Jeremy Dzubay, un avocat commis d’office adjoint du bureau.

Roland Soltesz, avocat de la défense en droit pénal, dit qu’il pense que le témoignage de Mme Reade a fait une différence significative dans l’issue du procès de 2018 de sa cliente Victoria Ramirez. Mme Ramirez et sa co-accusée, Jennifer Vasquez, ont toutes deux été condamnées à perpétuité pour tentative de meurtre, incendie criminel et vol à main armée.

« Des gens ont été condamnés sur cette base, et c’est une erreur », a déclaré M. Soltesz, ajoutant qu’il « ne pouvait pas se soucier de la politique de toute cette affaire ».

Mme Reade a accusé M. Biden de l’avoir agressée dans le complexe du Sénat en 1993, en plaçant sa main sous sa robe et en la pénétrant avec ses doigts. M. Biden nie catégoriquement son accusation.

Les questions sur le parcours scolaire de Mme Reade ont été signalées pour la première fois par CNN.

Mme Reade a déclaré au New York Times qu’elle avait obtenu son diplôme dans le cadre d’un « programme protégé » pour les victimes de violences conjugales, qu’elle a subi, selon les dossiers du tribunal, aux mains de son ex-mari au milieu des années 1990. Cette histoire, a-t-elle dit, l’a amenée à changer de nom, ce qui a entraîné une confusion sur son statut à l’école. Elle a ensuite obtenu un diplôme de droit à l’université de Seattle.

Mais une porte-parole d’Antioche, Karen Hamilton, a déclaré au Times que si Mme Reade avait suivi des cours, elle était certaine que Mme Reade n’avait pas obtenu de diplôme.

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Le crédit…John Duricka/Presse Associée

Lors de son témoignage au procès de 2018, Mme Reade a été interrogée sur son diplôme par M. Soltesz. Elle a témoigné qu’elle avait obtenu un diplôme d’arts libéraux, comme l’indique son curriculum vitae fourni par le bureau du procureur. « L’accent était mis sur les sciences politiques », a-t-elle déclaré, selon une transcription du procès.

Mme Reade a également déclaré au tribunal qu’elle était actuellement enseignante suppléante mais qu’elle avait travaillé dans le domaine de la prévention de la violence domestique pendant plus de deux décennies et avait témoigné dans plus de 20 affaires. Sa carrière a commencé, a-t-elle dit, dans le bureau de M. Biden.

« J’étais assistante législative », a-t-elle déclaré, selon le témoignage. « Il a travaillé sur la loi sur la violence contre les femmes, la loi fédérale. »

Les listes du personnel publiées en 1993 montrent que Mme Reade est inscrite comme assistante du personnel, un poste différent de celui d’assistante législative qu’elle a cité dans son témoignage. Les deux titres sont courants dans les bureaux du Congrès, l’assistant législatif indiquant un poste un peu plus élevé qui implique de travailler sur la politique. Lors de multiples entretiens, Mme Reade a décrit ses fonctions comme étant la gestion des stagiaires, sans jamais mentionner un travail direct sur la loi contre la violence envers les femmes.

Dans une interview, M. Soltesz a décrit Mme Reade comme étant « bien parlée » et « un bon témoin à la barre », et a déclaré qu’il était impressionné par son expérience avec M. Biden.

Mais M. Soltesz et Scott Erdbacher, l’avocat de Mme Vasquez, ont tous deux soulevé des objections au témoignage de Mme Reade, selon la transcription, disant qu’ils étaient sceptiques quant à la qualification d’expert de son expérience professionnelle. Le juge les a rejetées.

Maintenant, M. Soltesz dit qu’il étudie la possibilité de rouvrir son dossier. Mercredi soir, il a envoyé un courriel à un réseau de plus de 100 défenseurs publics, les alertant sur des questions concernant le passé et la crédibilité de Mme Reade.

Monique S. Hill, avocate dans une autre affaire de violence domestique dans laquelle Mme Reade a servi de témoin expert, a déclaré qu’elle voyait également des raisons de contester la condamnation.

« Si j’avais eu les informations que j’ai maintenant, cette affaire, dans mon esprit, se serait déroulée différemment », a déclaré Mme Hill, qui a servi d’avocat commis d’office.

Le procureur adjoint en chef du comté de Monterey, Berkley Brannon, a déclaré que si Mme Reade avait fait de fausses déclarations concernant ses diplômes, le bureau alerterait tous les avocats de la défense impliqués dans des affaires la présentant comme une experte.

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Le crédit…Emily Berl pour le New York Times

« Cela nous préoccuperait absolument, et c’est quelque chose que les avocats de la défense devraient savoir », a-t-il dit. « Nous ne voulons pas que les gens que nous appelons menteurs mentent sur quoi que ce soit. »

Il a déclaré que le bureau ne prendrait aucune mesure pour contacter les avocats de la défense tant qu’il ne serait pas convaincu qu’elle n’a pas obtenu sa licence. Et, parlant hypothétiquement, il a dit que la mesure dans laquelle une fausse déclaration académique affecterait les affaires auxquelles elle a participé dépendrait de l’importance de son témoignage pour le résultat.

Le programme d’appel du sixième district, un cabinet d’avocats d’intérêt public financé par l’État qui représente les clients à faible revenu de la région, examine également toutes les affaires impliquant Mme Reade.

Mme Reade maintient qu’elle est titulaire d’un diplôme de premier cycle, affirmant que l’école n’a aucune trace de son diplôme en raison des dispositions spéciales mises en place pour la protéger de son ex-mari. Elle a envoyé au Times une capture d’écran d’un relevé de notes qui la montre avec 35 crédits de cours, son département comme « BA Completion » et rien qui ne figure sous « date de remise » ou « diplôme remis ». D’après la photo, elle est entrée à l’école le 2 octobre 2000.

Les crédits de ses études antérieures au City College de Pasadena étaient liés à son ancien numéro de sécurité sociale et à son nom – le même qu’elle utilise maintenant – ce qui l’a inquiétée de voir son ex-mari la retrouver, elle et sa fille, dit-elle. Pour protéger son identité de survivante de violences domestiques, Mme Reade dit avoir reçu son diplôme grâce à l’aide privée de Tullisse Murdock, le président de l’école à l’époque. Elle dit qu’elle n’a jamais reçu de diplôme ni demandé à en recevoir un depuis qu’elle a été « accélérée » pour entrer en faculté de droit.

« Le président l’a pris au greffier et l’a fait lui-même pour une confidentialité totale », a-t-elle déclaré dans une interview.

Mais Mme Hamilton, la porte-parole d’Antioche, a déclaré au Times qu’elle avait parlé avec Mme Murdock, et qu’il n’y avait pas d’arrangement spécial avec Mme Reade. Il faut 180 crédits pour obtenir un diplôme, et les étudiants gagnent jusqu’à 45 crédits au maximum pour leur expérience de vie ou leurs études antérieures, selon le site web de l’école.

La faculté de droit de l’université de Seattle a confirmé que Mme Reade a obtenu un diplôme de docteur en droit en 2004. Selon son site web, l’école n’envisage d’accepter que les étudiants titulaires d’une licence. Mais elle ne partagerait pas le diplôme que Mme Reade a présenté avec sa demande initiale, en citant les normes fédérales en matière de protection de la vie privée.

Mentir au tribunal est généralement considéré comme un crime, bien que cela puisse être difficile à poursuivre. Pour être considérée comme un parjure, la fausse déclaration doit généralement être un mensonge conscient.

Même s’il s’avère que Mme Reade ne s’est pas parjurée, le fait d’exagérer ses qualifications de témoin expert pourrait être un motif de renversement du verdict.

« Un expert ne peut témoigner que dans certaines circonstances », a déclaré Mark J. Reichel, un avocat de la défense pénale basé à Sacramento qui a travaillé auparavant comme défenseur public fédéral. « L’une d’entre elles est qu’ils ont une expertise supérieure à celle d’une personne ordinaire. Le jury est habilité à entendre vos qualifications ».

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