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Rencontre avec le Michael Jordan que nous ne connaissions pas

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Même avec ce bilan sans tache de 6-0 dans les finales de la N.B.A. et 27 victoires dans les 29 séries éliminatoires qu’il a disputées dans les années 1990, il est peu probable que Michael Jordan puisse un jour mettre un terme au débat sur le plus grand de tous les temps.

Il y aura toujours quelqu’un qui préférera Bill Russell, Kareem Abdul-Jabbar ou, oui, même LeBron James.

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Pourtant, une telle victoire généralisée engendre un énorme privilège. Aucun autre grand nom de l’histoire de la ligue n’aurait pu réussir ce que la Jordanie vient de réaliser : Son Airness a permis à la N.B.A. de cacher des images exclusives en coulisses de la sixième et dernière course au titre des Chicago Bulls en 1997-98 pendant près de 20 ans, puis de regarder la série de dix documentaires qu’il a finalement bénie attirer un public de 4,9 à 6,3 millions de personnes pour chaque service.

Au fur et à mesure que nous nous enfoncions dans « The Last Dance », les critiques concernant le contrôle sans précédent que Jordan exerçait – avec deux de ses plus proches associés, Estee Portnoy et Curtis Polk, agissant en tant que producteurs exécutifs – se faisaient de plus en plus entendre. Notre propre Sopan Deb était sur ce point depuis le début, mais rien n’a amplifié le bruit comme l’explosion à deux mains du Wall Street Journal du célèbre documentariste Ken Burns, qui a affirmé que l’influence de Jordan sur le projet n’est « pas la façon dont vous faites du bon journalisme » ni « la façon dont vous faites de la bonne histoire ».

Ces chiffres d’audience stupéfiants ont cependant fait comprendre cette réalité : Le public du basket-ball ne cherchait pas un autre documentaire de Burns.

Les téléspectateurs voulaient juste que Jordan, sur une chaise, parle pour les caméras avec plus de franchise que jamais, peu importe ce qu’il fallait sacrifier pour l’y mettre.

Ils voulaient se souvenir de ce que l’on avait ressenti en partageant une expérience de basket-ball, au beau milieu d’une crise sanitaire mondiale, sachant qu’on ne savait pas encore très bien quand l’émission de télé-réalité des éliminatoires de la N.B.A., sur laquelle nous comptions chaque année en avril, mai et juin, pourrait revenir combler ce vide. Les joueurs d’aujourd’hui ont été particulièrement captivés :

Nous en avions besoin et nous nous sommes laissés emporter par elle – même les rédacteurs sportifs croustillants comme moi qui, au milieu des doubles en-têtes du dimanche soir et des festivals Twitter correspondants, dressaient une longue liste des lacunes de la docuserie.

Des questions persisteront sur la glorification de l’intimidation des coéquipiers de Jordan, même si elle a si clairement franchi la ligne avec Scott Burrell (et d’autres), et pourquoi elle est restée sans réponse pendant 10 heures de récit. Il en va de même pour le manque de voix qui se sont fait entendre pour le défunt directeur général des Bulls, Jerry Krause – tandis que Jerry Reinsdorf a complètement esquivé les questions difficiles sur les raisons pour lesquelles, en tant que propriétaire des Bulls, il n’a pas affirmé son autorité (ou dépensé plus librement) pour maintenir une équipe dynastique.

La chronologie en constante évolution, qui va et vient entre la saison 1997-98 et les différents chapitres du passé de Jordan jusqu’à sa dernière saison à Chicago, a été une source de consternation souvent citée par les téléspectateurs. Le fait que Jordan ait évité de jouer son rôle de parent, étant donné la profondeur des liens qu’il entretenait avec son père, James, a également été une source de consternation. Idem pour le refus de Jordan de reconnaître son rôle dans le maintien d’Isiah Thomas hors de l’équipe olympique américaine en 1992 – ce qu’il avait déjà reconnu dans le livre de Jack McCallum sur la Dream Team de 2012.

Pourtant, je ne peux pas cosigner l’idée que cette production, comme certains le disent, n’est qu’une infopublicité pour l’héritage du numéro 23. Il ne s’agit pas d’un récit définitif et équilibré de l’école de Burns, mais de l’héritage de Jordan La franchise, qui se dégage de trois entretiens menés par le réalisateur Jason Hehir pendant environ huit heures, lui donnera une gravité éternelle.

Pour convaincre la Jordanie d’accorder les sitdowns nécessaires, et finalement d’admettre qu’il pourrait être un coéquipier tyrannique, Michael Tollin de Mandalay Sports Media, producteur exécutif de « The Last Dance », a fait de ce documentaire une grande partie de son discours en juin 2016. Ce serait l’occasion idéale pour la Jordanie, a expliqué Tollin, d’éduquer correctement une nouvelle génération de consommateurs, à savoir ceux qui achètent ses baskets et qui ne l’ont jamais vu jouer.

Je reste convaincu que la Jordanie a été motivée par les gains de LeBron dans le débat sur le G.O.A.T. plus que tout. James venait de mener les Cleveland Cavaliers au championnat en renversant un déficit de 3-1 en série face aux Golden State Warriors, vainqueurs de 73 victoires, lorsque la Jordanie a donné sa bénédiction en juin 2016. Comme Tollin nous l’a également dit dans un article du 17 avril qui présentait en avant-première les docuseries, la Jordanie s’est engagée dans le projet le jour même où les Cavaliers étaient fêtés à Cleveland avec un défilé du championnat.

Mais pourquoi protester ?

Votre humble curateur de bulletin d’information n’a jamais été un adorateur de la Jordanie, mais je me suis réjoui du retour de la télévision de rendez-vous de la N.B.A. autant que quiconque, d’autant plus qu’elle était tellement imprégnée de nostalgie. J’ai adoré les flashbacks des années 1980, ma décennie préférée de la N.B.A., et les vieux uniformes de Chicago avec leur délicieux lettrage et leurs vestes de survêtement à manches courtes. J’ai eu des picotements à chaque fois que j’ai entendu la meilleure musique d’intro des Bulls : « Sirius » du Alan Parsons Project.

Par-dessus tout, j’ai adoré les dernières images d’interactions que nous n’aurions jamais vues autrement : Jordan, Ron Harper et Burrell sur le banc de touche à Paris ; Jordan et ses coéquipiers de la Conférence de l’Est parlant si ouvertement (et de façon si critique) d’un jeune Kobe Bryant – « le petit garçon des Lakers » – peu avant le début du match des étoiles de 1998 au Madison Square Garden ; Jordan croisant le chemin de Larry Bird, alors entraîneur des Pacers, après que Chicago ait écrasé les rêves de finale de la N.B.A. de l’Indiana dans un 7e match tendu. La façon dont M.J. a impitoyablement nervuré Larry Legend comme personne d’autre ne pouvait le faire pour avoir du temps supplémentaire pour travailler sur son jeu de golf restera gravée dans ma mémoire.

Je voulais encore plus de ces images qui ont été enfermées pendant si longtemps, mais Hehir était dans une position peu enviable. Avant même d’en arriver à ce que des personnes comme moi voulaient en second lieu, il a dû répondre à ESPN, Netflix et la N.B.A. au sommet du camp de Jordan. Un défi de plus : Pour faire passer le documentaire de sa sortie prévue en juin à une clientèle désespérée et privée des éliminatoires de la N.B.A., il a fallu se dépêcher de terminer les deux derniers épisodes sous la contrainte. L’épisode 10 n’a été bouclé que la semaine dernière.

Le succès commercial écrasant de la série garantit que la porte est grande ouverte pour des projets de suivi. Préparez-vous pour des documentaires, des podcasts et des livres qui promettent de jeter un regard plus exigeant sur, par exemple, les inquiétantes habitudes de jeu de la Jordanie ou sa réticence à parler de questions politiques et sociétales – avec des sujets d’interview prêts à être plus critiques que ceux que nous avons vus.

Le problème avec les prochaines entrées de ce qui sera forcément qualifié de « The Real Last Dance » est qu’aucune d’entre elles n’aura un niveau de coopération comparable à celui de la Jordanie. Hehir and Co. a dû faire tant de choses aux conditions de la Jordanie pour obtenir cette coopération, mais pour livrer son air après des années de solitude virtuelle ?

Même Krause devrait admettre que c’était un échange que n’importe qui dans la N.B.A. aurait fait.

Ce bulletin d’information est notre bulletin d’information. Veuillez donc nous faire part de ce que vous aimeriez voir ici. Pour faire participer vos amis et votre famille qui aiment les cercles, veuillez leur transmettre ce courriel afin qu’ils puissent participer à la conversation. Si vous n’êtes pas abonné, vous pouvez vous inscrire ici.

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Le crédit…Jason Szenes pour le New York Times

Vous demandez, je réponds. Chaque semaine dans cet espace, je répondrai à trois questions posées par e-mail à marcstein-newsletter@nytimes.com. (Veuillez indiquer vos nom et prénom, ainsi que la ville d’où vous écrivez, et assurez-vous que « Coin trois » figure dans l’objet).

Q : À mon avis, il y a une façon claire d’honorer l’héritage de David Stern : Donner son nom au prix de la recrue de l’année. Combien de poignées de main Stern a-t-il donné pendant toutes ces années lors de la soirée de recrutement ? – Steven Katz

La réponse de la N.B.A. au bouclier des supporters en Major League Soccer, nommé d’après David Stern, pourrait être attribuée à l’équipe ayant le meilleur bilan en saison régulière. – Steve Shernicoff

Remettre le prix David Stern au premier joueur né à l’étranger chaque saison en l’honneur de la croissance du jeu dans le monde sous la surveillance de Stern. – Bob Purcell, Carlsbad, Californie.

Le projet de la N.B.A. pourrait être rebaptisé « David Stern N.B.A. draft » – parce qu’on ne peut pas penser à la nuit de la draft au sein de la N.B.A. sans penser à lui. – Daniel Duignan

Stein : Comme promis, je partage d’autres suggestions des lecteurs sur la meilleure façon pour la N.B.A. de rendre hommage à David Stern, qui est décédé le 1er janvier à l’âge de 77 ans.

La dernière des idées ci-jointes – qui, franchement, figurait également sur la récente liste de propositions de mon collège ESPN de longue date, Bruce Bernstein – est ma préférée. Mais je dirais que ce tour d’horizon des propositions réitère surtout la préoccupation soulevée lorsque j’ai abordé ce sujet pour la première fois dans le bulletin du 14 avril.

Il semble toujours que la plupart des idées présentées ne sont pas assez importantes pour refléter l’impact que Stern a eu pendant ses 30 ans de mandat. Les idées de projet sont les plus proches, mais c’est un défi qui ne sera pas facilement relevé pour une ligue qui a déjà consacré des honneurs importants à Larry O’Brien (le prédécesseur de Stern dont le nom figure sur le trophée du championnat de la N.B.A.), Maurice Podoloff (dont le nom figure sur le prix du joueur le plus utile de la saison régulière de la ligue), Bill Russell (M.V.P. des finales de la N.B.A.) et Kobe Bryant (M.V.P. du match des étoiles).

La parole reste ouverte pour les soumissions.

Q : Je cherchais une référence à Allen Iverson pour expliquer la grande photo de lui dans la newsletter de la semaine dernière, mais je n’en ai trouvé aucune. Pourquoi cette photo a-t-elle été incluse ? – Nancy Feve

Stein : Le 7 mai a marqué les 18 ans de la célèbre diatribe d’Iverson lors des éliminatoires de 2002, dans laquelle il a répondu à des questions sur ses habitudes de pratique et a utilisé le mot « pratique » plus de 20 fois. Comme la première réponse de la section « Corner Three » de la semaine dernière était consacrée au sujet des installations d’entraînement et des habitudes d’entraînement de la N.B.A. pendant la crise du coronavirus, nous avons décidé de relier les deux en hommage au récent anniversaire d’Iverson.

Ce n’était peut-être pas aussi évident que nous le pensions, mais même l’équipe du bulletin d’information ne peut résister à la fantaisie à l’occasion.

Q : Vous vous plaignez ? Soyez heureux que nous ayons quelque chose à regarder et ne soyez pas ingrats. – @changeyotune de Twitter

Stein : Samedi, vous n’avez entendu aucune plainte tweetée de ma part concernant le football en direct de la Bundesliga sur nos écrans. Je n’ai que de l’admiration pour les joueurs qui ont dû générer leur propre intensité, sans l’aide d’une foule, après un licenciement aussi long et désorientant – et avec autant d’inquiétude que d’espoir dans l’air.

Mais j’attendais plus de la diffusion du match Borussia Dortmund-Schalke, surtout à la mi-temps, car une bonne diffusion est encore plus importante maintenant que les fans ne sont pas présents pour créer une atmosphère.

La Bundesliga est dans la dernière année de son contrat actuel avec la Fox en tant que détenteur des droits américains. La ligue sait donc depuis l’automne, bien avant l’épidémie de coronavirus, que la Fox ne produisait plus ses propres émissions d’avant ou d’après match ni son contenu de mi-temps.

J’ai cru comprendre que les responsables de la Bundesliga avaient d’innombrables détails à régler pour établir la liste des six matches de samedi. J’ai également pris note de ce point de vue de mon ancien collègue d’ESPN, Ian Darke, qui a été contraint d’appeler un des matchs de samedi depuis son domicile en Angleterre pour BT Sport et qui a exhorté les téléspectateurs à « laisser un peu de mou aux commentateurs » parce que les conditions de diffusion étaient si périlleuses.

Mais les responsables de la Bundesliga savaient bien à l’avance que la Fox avait fait le strict minimum toute la saison et, aussi difficile que cela ait pu être, ils auraient pu organiser une sorte de spectacle de la mi-temps – avec des mises à jour des scores au minimum – pour sortir sur son flux mondial comme les matches.

Première ligue sportive d’envergure mondiale à revenir après avoir suspendu le jeu à la mi-mars, la Bundesliga de football a eu une piste plus dégagée que jamais pour faire une grande impression sur le public américain. C’était une occasion manquée.

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Le crédit…Stephen Dunn/Allsport, via Getty Images

Lorsque la Bundesliga allemande a repris le week-end dernier, devenant ainsi la première ligue de première division pour un sport d’équipe de contact à reprendre sa saison pendant la pandémie de coronavirus, seules 213 personnes étaient autorisées à entrer dans chaque stade. Lors des neuf matchs disputés samedi, dimanche et lundi, 98 personnes ont été autorisées sur et autour du terrain – y compris chaque équipe de 18 joueurs, les entraîneurs et les ramasseurs de balles – et 115 dans différentes sections des tribunes (telles que le personnel de sécurité et médical et les membres des médias).

La N.B.A. est toujours en train de planifier les protocoles détaillés qu’elle instaurera à la reprise de la saison 2019-20 et n’a pas encore déterminé le nombre précis de personnes qui auront accès aux matchs à huis clos.

La N.B.A. a terminé 78,9 % de son calendrier de saison régulière, soit 971 des 1 230 matchs possibles, avant que le jeu ne soit suspendu le 11 mars.

Seulement 71 jours se sont écoulés entre le dernier match de Michael Jordan avec les Wizards de Washington le 16 avril 2003 et la sélection de LeBron James par les Cavaliers de Cleveland avec le premier choix au repêchage de la N.B.A. le 26 juin 2003.

Malgré ses craintes initiales que le changement d’entraîneur de Doug Collins à Phil Jackson en 1989 lui enlève le ballon des mains plus qu’il ne peut l’avaler, Michael Jordan a été le meilleur buteur de la ligue à chacune de ses sept saisons complètes sous les ordres de Jackson.

Mercredi marquera le 20e anniversaire de la mort de Malik Sealy, la star de St. John’s qui a joué pour quatre équipes de la N.B.A. Sealy avait 30 ans le 20 mai 2000 lorsque son véhicule a été heurté par une camionnette circulant du mauvais côté de la route alors qu’il rentrait chez lui après avoir fêté l’anniversaire de Kevin Garnett, son coéquipier et ami proche des Minnesota Timberwolves. Garnett a porté le numéro 2 en l’honneur de Sealy lorsqu’il a joué pour les Nets en 2013-14 et pendant la moitié de la saison 2014-15.

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